Patrioternes dynasti er måske ikke slut


Vores Lommeregner for NFL slutspil har et up-to-date look på det seneste playoff billede.

FOXBOROUGH, Mass. — De, der spiller fodbold i New England, accepterer at overholde visse principper eller andet. De skal gøre deres arbejde. De må ikke bekymre sig om det, de ikke kan kontrollere. De må ikke bringe unødig opmærksomhed på sig selv.

Tidligere denne sæson væltede udenlandske følelser ud af munden på Patriots-spillere, og de gav genlyd i hele regionen. Taberne af tre af deres første fire kampe – og fire af deres første seks – Patriots var, påstod spillerne, bedre end deres rekord angivet. I Coach Bill Belichicks rige er det at komme med undskyldninger ensbetydende med at snyde. Men det var det ikke. Dette var et forvarsel.

I denne uforudsigelige sæson, hvor selv de laveste hold har fladet divisionsledere, er der en vis komfort – i AFC, men det kaldes det nød – at finde i Patriots’ tilbagevenden til fremtrædende plads. De tæskede dem, der var tilbage af Tennessee Titans i søndags for deres sjette sejr i træk, og tvang fire turnovers og postede en anden halvlegs shutout i en 36-13-sejr, der hvælvede New England til den mest velkendte station, førstepladsen i AFC East.

Som en påmindelse regerede Patriots (8-4) den division i 11 på hinanden følgende år. Deres overlegenhed sluttede i sidste sæson, da Buffalo udnyttede Tom Bradys afgang til Tampa Bay for at vinde sin første AFC East-titel i 25 år. Efter al den venten varer Buffalos regeringstid måske kun én sæson.

New England genopfandt sig selv i en hektisk lavsæson for at dukke op som en trussel i både sin division og konference. Som andre hold i NFL slingre uge til uge – Buffalo tabte til Jacksonville, Baltimore tabte i Miami, Tennessee tabte til Jets og spillede søndag uden offensive stjerner som Derrick Henry, AJ Brown og Julio Jones – Patriots gør, hvad de har gjort i det meste af to årtier : vinde.

Gennem 12 uger ejer Patriots ligaens bedste point-differens (plus-146). I løbet af deres sejrsrække har de overgået modstanden, 211-63, og tvunget til 17 turnovers. En sund offensiv linje har skabt sømme for running backs Damien Harris og Rhamondre Stevenson og givet rookie-quarterbacken Mac Jones tid og selvtillid i lommen til at kaste.

Billede

Kredit…David Butler Ii/USA TODAY Sports, via David Butler Ii-Usa Today Sports

Med Tennessee (8-4) fyldte en Patriots-løbsovertrædelse, der havde drevet holdets sejrsrække – New England kom ind søndag efter at have kørt bolden mere på første og anden down (58 procent) end noget andet hold undtagen Philadelphia i de sidste fem kampe, ifølge Sharp Football Analysis – Mac Jones kastede tidligt og ofte og viste beslutsomhed og præcision i at gennemføre afleveringer til syv modtagere uden at begå en omsætning. Han gik 23 af 32 for 310 yards og to touchdowns, begge til Kendrick Bourne, som fulgte en smuk Jakobi Meyers-blokering for at tippe tæerne ned langs sidelinjen på en 41-yards score i tredje kvartal.

Bortset fra at han væltede en åben Hunter Henry på, hvad der ville have været et tredje kvarters touchdown, kom Mac Jones’ eneste åbenlyse fejl søndag, da han dukkede op efter et løb og signalerede til et første down – at han ikke tjente.

“Bare en nybegynder fejl,” sagde han.

Patriots blev flyttet til at draft Jones som nr. 15 samlet, delvist på grund af, hvad der skete, sidste gang Tennessee besøgte Foxborough. I wildcard-runden for to sæsoner siden forstyrrede Titans Patriots, fremskyndede afslutningen på Brady-æraen og afslørede New Englands rådnende kerne. Hvis New Englands stabile infrastruktur – ejet, coachet og quarterbacked af de samme mennesker i næsten to årtier – stilladserede dets dynasti, så holdt dets udkast til ledelse det.

Men en manglende evne til at maksimere udvælgelserne – som billigt talent fremmest, men også som handelsaktiver for etablerede spillere – havde udvandet en liste, som på det tidspunkt ikke engang Brady kunne løfte. Brady efterlod et langsomt, aldrende hold til et ungt, stigende hold, og vandt en Super Bowl med Tampa Bay. Da han fejrede sin syvende titel, planlagde Patriots deres renæssance.

Med masser af cap-plads engagerede de sig i et tidsfordriv, der ofte var begunstiget af desperate eller mindre snedige hold – det vil sige ikke New England – og fyldte deres liste med gratis agenter og investerede mere end $160 millioner. Et af Patriots’ skarpeste træk involverede en spiller, der blev frigivet før sæsonen: Gen-signering af sidste års starter, Cam Newton, forud for udgifterne kaos gav dem en troværdig quarterback til at lokke edge-rusheren Matt Judon, som har 11,5 sacks; tight ender Jonnu Smith og Hunter Henry; og modtagerne Nelson Agholor og Bourne. En anden tilføjelse, den defensive back Jalen Mills, fik en fumle i søndags.

Patrioterne betalte for meget for dem, men deres ankomster – kombineret med hvad der foreløbig ser ud til at være stærke afkast fra de sidste to udkast – har lettet Mac Jones’ overgang til New England og dets frostklare omgivelser i det sene efterår. Han havde ikke en handske på søndag, da snebyger hvirvlede, og vindafkølingen svævede tæt på 32 grader og sagde, at han havde øvet sig under lignende forhold. Og desuden, tilføjede han, bliver det stadig koldere.

Så snart, måske, som næste mandag aften, når New England besøger Buffalo i holdenes første af to december-møder. Det vil være en chance for Patriots at fortsætte med at runde ind på det hold, de ønsker at være, selvom deres træner ikke ville tillade så meget bagefter.

“Ja, jeg ved det ikke,” sagde Belichick, dødvande, og tilføjede: “Otte kampe er ikke nok til at vinde noget eller vinde noget.”

Med seks kampe tilbage er Patriots nu så gode, som deres rekord antyder. Og, håber de, endnu bedre.



Kilde link

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *