Microsoft køber Activision Blizzard for næsten 70 milliarder dollars


SEATTLE — Microsoft sagde tirsdag, at de planlagde at købe det kraftfulde, men urolige videospilselskab Activision Blizzard for næsten 70 milliarder dollars, og vædde på, at videospil vil blive en stadig mere central del af folks digitale liv.

Blockbuster-opkøbet, det største nogensinde af Microsoft og for spilverdenen, ville kaste virksomheden ind i en førende plads i en industri på 175 milliarder dollars, der har succes på stort set alle slags enheder, fra store spillekonsoller til mobiltelefoner, og har nåede endnu større højder under pandemien. Teknologivirksomheder myldrer rundt i industrien og leder efter en større andel af opmærksomheden og penge fra verdens tre milliarder spillere.

I en branche drevet af blockbuster-franchises laver Activision nogle af de mest populære titler, herunder Call of Duty og Candy Crush. Alligevel har virksomheden været plaget af medarbejderoprør over anklager om seksuel chikane og diskrimination i de seneste måneder.

Aftalen kan også styrke virksomhedens hånd i den såkaldte metaverse, den spirende verden af ​​virtual og augmented reality. Metaverset er mere et buzzword end en blomstrende virksomhed nu, men det har tiltrukket enorme mængder af investeringer og talent. Facebook omdøbt sit moderselskab til Meta i slutningen af ​​sidste år for at understrege sit engagement.

Phil Spencer, administrerende direktør for Microsofts spilforretning, sagde, at uanset hvad metaverset måtte ende med at blive, “vil spil være på forkant med at gøre den mainstream.” For nu, sagde han, handlede opkøbet om at få en højborg inden for mobilspil, hvor Microsoft næsten ikke konkurrerer, og et studie, der producerer blockbuster-spil. Han kaldte Call of Duty “en af ​​de fantastiske underholdningsfranchises på planeten.”

Føderale tilsynsmyndigheder kan give anledning til bekymring over opkøbet, da både demokrater og republikanere har presset på for at begrænse teknologigiganternes magt. Microsoft er vurderet til mere end 2,3 billioner dollars, kun næst efter Apple.

Industrien har konsolideret sig hurtigt, da den bruger meget på teknologi. Overtagelsen af ​​Activision ville gøre Microsoft til verdens tredjestørste spilvirksomhed målt i omsætning, efter Tencent og Sony, sagde virksomheden. Microsoft laver nu Xbox-konsoller og ejer studier, der producerer hits som Minecraft.

En hoveddrivkraft bag aftaler, og en der kunne fange regulatorernes opmærksomhed, er våbenkapløbet om eksklusivt indhold. Efter at have låst velkendte franchises som Call of Duty inde, kan Microsoft beslutte, om de vil gøre disse spil eksklusive til deres platforme, hvilket betyder, at fans af disse spil ville blive tvunget til at skifte fra Sonys PlayStation-konsol til Microsofts rivaliserende Xbox-system.

På spørgsmålet om, hvorvidt Activision-spil ville blive eksklusive til Xbox, ville Mr. Spencer kun sige, at “vores mål er at tillade indholdet at nå ud til så mange spillere som muligt.”

Microsoft har ledt efter måder at bruge sin enorme likviditetsreserve, mere end $130 milliarder, til at udvide sin forbrugerforretning, efter at have set på at erhverve det blomstrende sociale netværk TikTok og den populære chat-app Discord.

I Activision, som står over for anklager om, at ledende medarbejdere ignorerede seksuel chikane og diskrimination, fandt Microsoft et mål under stress. Beskyldningerne har tynget Activision, hvor aktien er faldet 27 procent siden Californien sagsøgte virksomheden juli om sagen.

Spilproducentens aktier åbnede op for næsten 30 procent i handelen tirsdag. Microsofts aktier faldt med 2 pct.

Billede

Kredit…Jeff Gritchen/The Orange County Register, via Associated Press

Transaktionen kan ses som en sejr for Bobby Kotick, Activisions mangeårige administrerende direktør, som nogle kritikere havde forsøgt at tvinge ud over kontroversen. Mr. Kotick forhandlede sig frem til en stor præmie for investorer – Microsoft betaler $95 pr. aktie, omkring 45 procent over hans virksomheds aktiekurs før meddelelsen, dog kun lidt mere end handelsprisen før skandalen brød.

Mr. Kotick afviste at sige, om han ville forblive administrerende direktør efter aftalens lukning, når studiet ville rapportere til Mr. Spencer.

“Efter lukke vil jeg være tilgængelig efter behov for at sikre, at vi har den allerbedste integration,” sagde Mr. Kotick.

Kontroversen hos Activision begyndte sidste sommer, da et californisk arbejdsbureau sagsøgte virksomheden for anklager om at fremme en giftig arbejdspladskultur, hvor kvinder rutinemæssigt blev seksuelt chikaneret og diskrimineret. I de efterfølgende måneder iscenesatte medarbejdere protester, lancerede kampagner på sociale medier og opfordrede ledere til at træde tilbage.

Nogle topledere hos Activision forlod, inklusive J. Allen Brack, lederen af ​​Blizzard Entertainment-datterselskabet, og virksomheden lovede 250 millioner dollars til at øge medarbejdernes mangfoldighed og sagde, at det ville styrke antichikanepolitikkerne. Men når Wall Street Journal rapporterede i november, at hr. Kotick i årevis havde kendt til anklager om chikane mod ansatte og i nogle tilfælde ikke havde truffet handling, opfordringerne til hans fratræden steg kun.

At lave en aftale med Activision er noget af en omdrejning for Microsoft, som så sent som i november satte spørgsmålstegn ved virksomhedens kultur. I en e-mail til Xbox-medarbejdere rapporteret af Bloomberg og bekræftet af virksomheden, skrev Mr. Spencer i november, at han var “foruroliget og dybt bekymret over de forfærdelige begivenheder og handlinger” hos Activision. I tirsdags optrådte han sammen med hr. Kotick for at rose aftalen, og hr. Kotick sagde, at han følte, at de to virksomheder “har lignende værdier og tænker på vores kulturer på samme måde.”

Mr. Spencer sagde, at Microsoft “satte sig ned med Bobby og holdet og så på den plan, de har på plads,” og tilføjede, at virksomhedskultur altid er et igangværende arbejde. “Vi er meget støttende over de fremskridt, han og holdet gør.”

Nuværende og tidligere Activision-medarbejdere, som har ført an i bestræbelserne på at få virksomheden til at reformere sin kultur, mente ikke, at købet sandsynligvis ville medføre ændringer på kort sigt, især fordi salget kan stå over for en lang gennemgang fra regulatorer.

Aftalen kan tage 12 til 18 måneder at lukke, sagde Mr. Spencer.

“Vi vil fortsætte med at kæmpe for forbedring og understrege korrekt medarbejderrepræsentation,” sagde Jessica Gonzalez, en tidligere Activision-medarbejder og en af ​​arrangørerne af ABetterABK-aktivistbevægelsen, og tilføjede, “dette ændrer ikke noget.”

Spilvirksomheder, som har været flydende med kontanter siden pandemien øgede industriens overskud, har konsolideret sig hurtigt. Den tidligere rekord for den største fusion i spilindustrien blev sat i sidste uge, da Take-Two Interactive, skaberen af ​​spil som Grand Theft Auto, annoncerede planer om at købe mobilspiludgiveren Zynga for mere end 11 milliarder dollars.

Sidste år deltog Electronic Arts og Take-Two i en budkrig om Codemasters, et racerspilsfirma – som til sidst solgte til EA for 1,2 milliarder dollars – og Microsoft foretog endnu et splashy køb i 2020, da det købte Zenimax Media og dets række af spilstudier for 7,5 milliarder dollars.

Activision i sig selv var et produkt af seriel deal-making af Mr. Kotick gennem årtier, oprullede mindre spilstudier. Det tog form i sin nuværende form, da Activision – dengang primært kendt for at producere titler til traditionelle spillekonsoller – gik med til at kombineres med spilleenheden fra franske Vivendi at udvide til multiplayer online spil som World of Warcraft.

Activision senere købte Kong, det europæiske spilfirma bag Candy Crush, for at udvide til mobilspil.

Mr. Kotick karakteriserede aftalen som en beregning af, at Activision ikke havde værktøjerne til at følge med store teknologivirksomheder som Google, Apple, Amazon og Tencent i det hastigt udviklende spillandskab.

“Vi indså, at det ville blive en stadig mere konkurrencepræget verden med ressourcer, som vi bare ikke havde,” sagde han.

Microsoft, på trods af at de ejer Xbox-spillekonsollen og studierne bag Minecraft og Halo, har stort set været fokuseret på virksomhedsbrugere til software som Office 365 og især Azure, dets cloud-computing-virksomhed, der konkurrerer med Amazon og Google.

Activisions spilindsats står i modvind, med dens seneste Call of Duty-udgivelse panoreret af spillere og forsinkelser blandt titler som Diablo og Overwatch, som har set nøgledirektører forlade de seneste måneder efter virksomhedens række af skandaler. Alligevel forbliver Activision ganske rentabel og rapporterer $639 millioner i nettoindkomst i sin seneste kvartalsrapport.



Kilde link