The Third Baseman’s Gambit


SAN DIEGO — Bønderne er stillet op, og den skinnende hvide ridder står klar til at angribe. Spillet genoptages igen, så snart slagmændenes møde er afsluttet, og engang før stjernens tredje baseman tænder en boksscore.

I betragtning af Manny Machados hæsblæsende start for San Diego Padres denne sæson, ville det være forudsigeligt at spøge med, at den femdobbelte All-Star spiller skak, mens hans jævnaldrende spiller dam. Men i Machados tilfælde er det også sandt: Når han ikke slår modspillere og stjæler slag med akrobatiske defensive spil, kan Machado blive fundet ved at holde sit sind skarpt med stille kontemplation ved et skakbræt.

“Skak er interessant,” sagde Machado, som lærte spillet af Brady Anderson, den tidligere spiller og Orioles-direktør, i Baltimore i 2017. “Det er noget, man ikke bare kan spille. Du er nødt til at tænke på, hvad din modstander tænker, hvad han forsøger at gøre ved dig, hvordan han forsøger at angribe dig.”

Billede

Kredit…Aaron Doster/Associated Press

Spillet fascinerede Machado fra begyndelsen. Han holder en tavle på et lille bord mellem sit skab og hans nabo i klubhuset, Fernando Tatis Jr., har en anden tavle i den nærliggende spillerlounge; og spiller hjemme om vinteren med sin svigerfar, Luis Alonso, som er far til den tidligere major leaguer Yonder Alonso.

Da Tatis Jr. i sidste sæson afslørede, at han af og til spiller skak, begyndte Machado at tage et bræt med til parken til kampe i hans nedetid, ligesom dem, han havde spillet i Baltimore.

“Hvis du spiller hver dag, er du i en kamp med ham,” sagde Wayne Kirby, Mets’ førstebase-træner og en fast modstander af Machados, både i Baltimore og igen sidste sommer i San Diego.

Så mange orioler spillede skak i Machados tid der, at spillerne ventede i kø og kaldte “I got next”, som ved en bane til en pickup basketballkamp, ​​sagde Kirby, og til sidst holdt holdet tre skakbrætter i klubhuset og en rejsebræt til roadtrips. Machado sagde, at han stadig rekrutterer nye modstandere i San Diego, efter at han hidtil har matchet fornuften med outfielderne Wil Myers og Trayce Thompson, som i denne uge blev udpeget til opgave (i baseball, ikke i skak). Machado har også leget lidt med Tatis Jr.

Billede

Kredit…David Zalubowski/Associated Press

Hans faste modstander er dog Michael Brdar, San Diegos førsteårs slagtræner.

“Det har været sjovt,” sagde Brdar. “Han er god. Han er meget god.”

Machado husker tydeligt første gang, han og hans vigtigste Orioles-nemesis, Jonathan Schoop, spillede et spil. Det var i Seattle i 2017, sagde Machado. Begge var nybegyndere dengang, så rå, at Machado sagde, at deres første spil kun varede omkring tre minutter.

“Vi suttede begge to,” sagde Machado. “Det var interessant at samle op og lære af det.”

Machado og Schoop var steget sammen gennem Baltimores farmsystem og var konkurrencedygtige i alt, inklusive hvem der havde den stærkeste kastearm. De fortsatte med at forbedre sig som skakspillere, indtil deres kampe blev noget nær en afhængighed, komplet med skraldsnak, der stadig giver genlyd i dag.

Billede

Kredit…Patrick Semansky/Associated Press

Hvem vandt mere?

“Kom nu, det er ikke engang et spørgsmål,” sagde Schoop, som nu spiller anden base (og masser af skak) for Detroit Tigers. “Jeg lod ham slå mig et par gange bare for at få ham til at føle sig godt tilpas. Hvis vi spillede 100 gange, ville han slå mig måske 10 gange.

Machado griner, når dette bliver videregivet til ham – og retter Schoops regnestykke.

“Helt ærligt, i begyndelsen var det lidt barsk, fordi han vidste lidt mere, end jeg gjorde, da jeg startede,” sagde Machado. “Men da jeg først lærte at lave et par træk, havde han ingen chance mod mig. Nu er det nok 70/30 – jeg er 70, han er 30.”

Machado øgede derefter ante: “Jeg tror ikke, han kunne vinde en kamp mod mig nu. Han vil ikke engang få sin dronning af vejen. Han ville være færdig.”

Schoop hævder dog at kende “alle Mannys træk”, især en tendens. “Hvis du tager hesten fra ham,” sagde han med henvisning til ridderen, “er han færdig.”

Kirby var enig. “Hesten er enorm for Manny,” sagde han. “Han kan lide den hest.”

Kirby og Schoop sagde, at spil mellem spillerne nogle gange ville udvikle sig til skænderier, fordi begge var så konkurrencedygtige. Nogle gange, sagde Schoop, ville Machado beskylde ham for at snyde.

“De ville ikke nå 100 kampe, de ville skændes for meget,” sagde Kirby. “De ville komme ind i det, fordi når du rører din dronning eller noget, og så tager hånden af ​​det, er du færdig. Begge ville hævde, at de ikke tog hånden fra et stykke.”

Billede

Kredit…Denis Poroy/Getty Images

I San Diego i denne sæson har Machado haft en hånd med – og i – alt. Gennem torsdag førte hans .383 batting-gennemsnit, 46 hits og 27 scorede løb alle majors. Med sine 29 ligger han allerede som nummer 19 blandt aktive spillere på MLB’s hitliste (1.471) og nummer 18 i homeruns (258).

Da Albert Pujols og Miguel Cabrera nærmer sig slutningen af ​​deres berømte karrierer, ser det ud til, at der vil være lang ventetid på det næste medlem af 3.000-hit, 500-homer-klub. Men Machados usædvanlige kombination af ungdom, produktion og holdbarhed kunne gøre ham til en kandidat til at slutte sig til det broderskab en dag.

Machado kaldte Cabrera “den bedste hitter, jeg nogensinde har set” og talte beundrende om hans produktion.

“Jeg ved, at spillet ændrer sig en smule, men der er ingen slagere af den slags længere, der går ud og får 3.000 hits, 500 homers – og 600 doubler, ikke?” sagde Machado. “Det er sløvt.”

Det er den slags slagmand Machado stræber efter at være, og det er den slags slagmand, han er igen, efter en nagende venstre skulderskade sidste sommer gjorde, at han ikke var i stand til at løfte armen i et stykke tid. Han spillede stadig 153 kampe og nægtede at gå på skadeslisten, og selv nu smiler han hygget, mens han afviser at afsløre den nøjagtige diagnose af skaden. (“Det kan jeg ikke sige. Jeg kan ikke fortælle dig. Jeg ved ikke, hvad det var. Jeg er ikke sikker på, hvad det var.”)

Billede

Kredit…Gregory Bull/Associated Press

Det er hele pakken af ​​slugger, stjernemarkspiller, lineup-base og skakkonge, der har ophøjet ham til en holdleder for en klub, der har haft problemer med det i den seneste tid.

“Du ser ham langvejs fra, og du har dine meninger om ham,” sagde manager Bob Melvin, som sluttede sig til Padres uden for sæsonen, om Machado, hvis temperament har ført til nogle højprofilerede problemer i fortiden. “Og så kommer du her og ser, hvad han går ud på. Han er noget vokal, går bestemt foran med et godt eksempel. Han dukker op for at spille hver eneste dag. Han optræder hver eneste dag. Der er subtile ting ved ham, der skriger lederskab.”

Brdar, der begyndte at spille skak efter at have set “Dronningens Gambit” for to vintre siden, foreslog, at der kan være en sammenhæng mellem skak og slag.

“Du kommer til at lave et dårligt træk i skak, og mange gange er det sådan, du kommer dig over det i stedet for at lade det lække i to, tre, fire dårlige træk i træk,” sagde Brdar. “Det svarer til at slå.

“Du kommer til at jagte en pitch hist og her, du kommer til at gå glip af en fejl her og der. Men oftere end ikke handler det om, hvad du laver de næste to, tre, fire baner efter det, eller de næste to, tre, fire slagteri efter det. Jeg tror, ​​der er klare paralleller.”

Billede

Kredit…Jeff Chiu/Associated Press

Machado var enig og bemærkede, at “du træner din hjerne til at gøre noget rigtigt. Folk læser, folk laver små puslespil for at aktivere deres sind.”

For Machado udfylder skak den rolle.

Han og Brdar spiller “langsomme” spil på brættet foran Machados skab – hvis den slående træner går gennem klubhuset og ser Manny har lavet et træk, vil Brdar for eksempel stoppe og lave sit eget, og omvendt. Derefter, efter hitters møde eller batting træning, vil de spille længere spil på brættet i spillerens lounge.

“Lige nu spiller han en fianchetto med sin biskop,” sagde Brdar om Machados åbningsstrategi i mange spil. “Så han kan lide, at hans biskop har hele det visuelle diagonalt af hele tavlen.”

“Det er mit træk,” sagde Machado. “Da jeg så ‘Dronningens Gambit’, kendte jeg ikke rigtig navnene på det tidspunkt. Det gør jeg stadig ikke så meget. Jeg kender et par stykker. Men det handler om åbninger. Hvis du sætter dig selv i en god position og begynder at angribe på en bestemt måde, og du holder dig til det, kan du gøre det. Det er et af de tiltag, jeg bruger mest.”

Brdar fortæller stolt, at han har lært at lukke ned for det træk. Machado indrømmer bedrøvet, at i deres kampe hidtil i denne sæson, har slagtræneren vundet tre gange og Machado kun én gang med et uafgjort resultat.

“Men det er et langt år,” sagde Machado. “Tingene ændrer sig. Det er ligesom baseball. Du går på en varm streak, du går på en kold streak. Jeg er på min kolde stribe lige nu.”



Kilde link