Phoenix Suns skulle ikke blive skubbet til spil 7


Hvis man tror på trends, virker det sandsynligt, at Phoenix Suns vinder søndagens do-or-die Game 7 mod Dallas Mavericks i deres Western Conference semifinaleserie.

Hjemmeholdet har trods alt vundet hver eneste kamp i denne slutspilsserie.

Men det var ikke meningen, at det skulle komme til dette for Phoenix. Ikke for det hold, der havde den bedste rekord i normal sæson i NBA, og især ikke efter, at Suns dominerede deres første to kampe mod et Dallas-hold med begrænset playmaking uden for sin stjerne, Luka Doncic.

Torsdag aften havde Suns en chance for at sende Mavericks hjem til sommer, blot for at lægge et æg. Dallas blev varm fra 3-points rækkevidde og skød 16 for 39 (41 procent), mens Doncic mobbede sig vej til kanten for lette dunks. Doncic bakkede også gentagne gange tilbage og overmandede den mindre Suns point guard Chris Paul i en matchup Dallas havde været ivrig efter at udnytte hele serien. Doncic sluttede kampen med 33 point, 11 rebounds, 8 assists og 4 steals.

Jeg har ikke tid nok til at tale om alt det, der spiser på mig,” fortalte Suns træner Monty Williams til journalister efter kampen. “Jeg troede ikke, vi forstod den desperation, de ville lege med.”

Dette har ikke været en typisk syv-spils serie. Det har ikke været en slugfest med stjerner fra begge hold, der har byttet koblingskurve. Ingen af ​​konkurrencerne har været særlig konkurrencedygtige eller kommet ned til de sidste minutter. De eneste konstanter har været chippiness og skraldsnak.

Men der er fortilfælde for en slutspilsserie som denne. I 2008 mødte det nr. 1-seedede Boston Celtics de nr. 8-seedede Atlanta Hawks i første runde. Boston vandt de første to kampe hjemme i blowouts, men Atlanta holdt gentagne gange og uventet serve på hjemmebane. Celtics vandt Spil 7 med 34 point. En lignende bane formede Bostons næste serie, mod LeBron James-ledede Cleveland Cavaliers, men disse kampe var mere konkurrencedygtige. Boston ville fortsætte med at vinde NBA-mesterskabet.

Men præcedens er ingen garanti, og Suns kan helt sikkert være på vej mod et pinligt exit i anden runde efter sidste års sejr til NBA-slutrunden. Sidste år byttede Bucks og Nets hjemmesejre til seks kampe i anden runde, hvorefter Bucks vandt finalen på udebane. Endnu et off-game fra Paul, eller et hot spil fra en Mavericks-rollespiller, og Suns kunne blive vist døren.

Hvis Mavericks vinder, vil de have detroniseret et Suns-hold, der vandt en franchiserekord på 64 kampe, inklusive en sejrsrække på 18 spil. Den slags succes er sjælden og svær at gentage. For det første er Paul, en 12-dobbelt All-Star, 37 år gammel. Han er stadig elite som point guard og førte ligaen i assists pr. kamp. Men listen over spillere, der udmærkede sig i en alder af 38, er lille, befolket af generationsspillere som Karl Malone, John Stockton, Michael Jordan og Kareem Abdul-Jabbar.

Paul er også en generationsspiller, men dette har ikke været en særlig stærk postseason-serie for ham, især efter spil 1 og 2. Siden da har han været forfulgt af fejlproblemer, haft svært ved at forsvare Doncic og har kun disket op. seks assists i en kamp til serien efter i gennemsnit 10,8 per kamp i den ordinære sæson.

Ikke at have et mesterskab er et fremtrædende hul i Pauls berømte cv. Han er 3-4 i kamp 7s, ikke inklusive 2018 Western Conference-finalerne mod Golden State Warriors, da han missede den sidste kamp på grund af en skade som medlem af Houston Rockets.

The Suns ville også stå ved en korsvej med den 23-årige Deandre Ayton, som er en af ​​de bedste centre i ligaen og indstillet til at gå ind i begrænset gratis agentur. Phoenix tilbød ham ikke et maksimalt kontrakttilbud før sæsonen, og et tidligt slutspil kunne skade hans chancer for at få et nu.

Men Suns har fordelen ved at komme ind i søndagens kamp i Phoenix. De havde NBA’s bedste hjemmerekord med 32-9. De er testet efter at have nået finalen sidste år og med den erfarne Paul i tøjlerne. De har vist, at de kan modstå Doncic, der i sit tredje playoff-løb og har brændt the Suns, med et gennemsnit på 32,2 point, 9,8 rebounds og 7,5 assists gennem seks kampe. Doncic har stået over for eliminering tre gange i sin korte playoff-karriere – inklusive torsdag – og han er kommet stort hver gang, selvom han er i nederlag. I en første runde spil 7 kom mod Los Angeles Clippers sidste år, han scorede 46 point i tabet. I 2020 havde han 38 point i et kamp 6-tab til Clippers.

The Suns har vundet tre kampe på trods af ikke at være i stand til at gardere Doncic.

Men hvad de måske ikke kan modstå, er deres egne omsætninger, som har forvirret Suns på vejen. I spil 3, Paul og Devin Booker kombineret for 12 af dem, mere end Mavericks. I spil 4 havde Booker fem. Paul havde to, men spillede kun 23 minutter på grund af dårlige problemer. Under torsdagens kamp 6 havde Booker otte, Paul havde fem og Mavericks tilsammen kun seks.

Mavericks’ strategi for at slå Phoenix har været relativt enkel: Match Doncic mod Paul, eller spred gulvet og lad Doncic eller hans backcourt-partner, Jalen Brunson, køre og finde skytter. Det har for det meste virket. Rollespillere som Maxi Kleber er ofte kommet igennem ved at slå 3’ere.

En justering, som Suns kan imødegå med, er at stable malingen med forsvarere for at opmuntre Doncic til at skyde 3’ere. Han er en 3-points skytte under gennemsnittet, på blot 29,6 procent for serien. Og hvis han kommer til malingen, skal Suns lukke for skydere for at forstyrre deres rytmer. I spil 5, Phoenixs bedste defensive præstation i serien, skød Dallas 8 for 32 fra 3-points rækkevidde, dystre 25 procent.

Uden for kamp 5 har Suns været konsekvent dårlige i forsvaret, og kun lejlighedsvis har de været i stand til at overvinde det med stærk offensiv. Det har ofte set ud som om, at Suns skyndte sig deres angreb – usædvanligt for en Paul-ledet maskine.

Det bedste ved alle disse slutspilskampe er, at du ikke fører en føring på 20 point ind i næste kamp,” sagde Paul torsdag. “Du ved hvad jeg mener? Hvert spil har sin egen personlighed, og nu er det nede på ét spil.”



Kilde link