En regerende familie på flugt, da Sri Lanka styrter ud i økonomisk ruin


COLOMBO, Sri Lanka — Da gæsterne satte sig til en banketmiddag sidste sommer i Sri Lankas præsidents storslåede hjem fra kolonitiden, blev small talken snart alvorligt alvorlig.

I en henvendelse til medlemmer af den regerende koalition forsvarede landets energiminister, Udaya Gammanpila, en lille stigning i brændstofpriserne, der var beregnet til at imødegå en kritisk mangel på dollars, ø-nationen havde brug for at importere brændstof, medicin og andre fornødenheder.

Præsidenten, Gotabaya Rajapaksa, og hans bror Mahinda, premierministeren, var kommet med på foranstaltningen efter et års diskussion. Men et andet medlem af familien – Basil, finansministeren, en af ​​fem Rajapaksas i kabinettet – havde andre ideer.

Inden gæsterne kom til dansegulvet, rejste Basil Rajapaksa sig for at erklære, at Sri Lanka faktisk ikke led af en udenlandsk valutakrise, ifølge Mr. Gammanpila og en anden tilstedeværende person. Kriminelle, hævdede han, drev dollars ud af landets banksystem. Giv ham to uger, sagde han, og han ville ordne det.

Det ville han ikke. Næsten et år senere ligger Sri Lanka i økonomisk ruin, med knappe basale fødevarer, hospitaler uden medicin og køer til brændstof, der strækker sig til blokke, efterhånden som landets udenlandske reserver næsten løber tør. Den vredesbølge, der nu griber landet, handler lige så meget om familiedynastiet, der regerer Sri Lanka, som det handler om den økonomiske katastrofe. Engang bemyndiget af en triumferende buddhistisk singalesisk nationalisme efter en brutal borgerkrig, er Rajapaksaerne blevet fortrudt af, hvad deres egne allierede kalder inkompetence og benægtelse.

Billede

Kredit…Ishara S. Kodikara/Agence France-Presse — Getty Images

Nu er det dynasti, som har domineret landet i størstedelen af ​​to årtier, på randen af ​​en ende, med det meste af familien i skjul på en militærbase og kun præsidenten klamrer sig til magten. Den seneste til at gå: Mahinda Rajapaksa, patriarken og premierministeren, som blev evakueret fra sit hjem i denne uge efter at have sat gang i sammenstød, der efterlod otte mennesker døde over hele landet.

Mr. Gammanpila, energiministeren, sagde, at Rajapaksas – især Basil, en skyggefuld magtmægler før han blev finansminister – burde have set katastrofen komme.

“Basil var ikke villig til at acceptere, at denne finansielle krise vil føre til en økonomisk krise, og medmindre vi løser den, vil det føre til en politisk krise,” sagde han.

“Han kontrollerede alt,” tilføjede Mr. Gammanpila, en følelse gentaget af andre embedsmænd og diplomater, “og han vidste ingenting.”

At Sri Lanka var på vej mod et økonomisk krak, var blevet mere og mere klart for analytikere i de senere år. De advarede om, at landets betalingsbalance og makroøkonomiske tendenser var ude af overensstemmelse.

Over en periode på årtier havde den lille ø-nation på 22 millioner mennesker bygget en oppustet statssektor, robuste sociale velfærdsprogrammer, der oversteg landets midler, et stort militær og en omfattende række af efterkrigstidens byggeprojekter. Da den økonomiske vækst aftog, blev den ved med at låne for at betale.

Det økonomiske stress steg, efterhånden som pandemiske rejserestriktioner tørrede turismedollars op. Så kom et katastrofalt forbud mod kemisk gødning, da Rajapaksa-regeringen pressede på økologisk landbrug på et tidspunkt, hvor klimaændringerne allerede truede høst og fødevaresikkerhed.

Billede

Kredit…Eranga Jayawardena/Associated Press

Da det blev tydeligere, at regeringen havde brug for hjælp fra finansielle organer som Den Internationale Valutafond, trak Rajapaksas deres fødder. Vant til lette lån fra allierede som Kina, blev de skræmt af de strenge forventninger, der følger med sådanne pakker, sagde embedsmænd og diplomater.

Det økonomiske sammenbrud affødte en vedvarende protestbevægelse. På det vigtigste proteststed, langs det naturskønne Galle Face, som har udsigt over Det Indiske Ocean fra hovedstaden Colombo, har demonstranter i stigende grad taget fat på emner, som de fleste singalesere engang veget tilbage fra.

Mange har beskrevet roden til krisen som den straffrihed, som den politiske og militære elite nød efter en borgerkrig fyldt med anklager om forbrydelser mod Sri Lankas tamilske mindretal. Krigens afslutning indledte en majoritær triumfisme, udnyttet af Rajapaksas, der skjulte de dybere økonomiske problemer og omgået forsoning.

Medlemmer af deres eget parti siger, at Rajapaksas’erne, understøttet af krig og etnisk nationalisme, følte en berettigelse, der var så meget desto mere iøjnefaldende i lyset af deres svage regeringsførelse.

Blandt demonstranterne var VGN Damayanthi, 45, og hendes mand, NP Wickramarathna. Da økonomien styrtede sammen, sagde hun, mistede de deres familievirksomhed, en lille takeaway-restaurant, der beskæftigede 15 personer, og solgte deres hus. Nu overlever de på penge fra at sælge deres bil.

Billede

Kredit…Ishara S. Kodikara/Agence France-Presse — Getty Images

Det, der bekymrede dem mest, var fremtiden for deres tre børn, hvoraf den ældste snart er færdiguddannet med en IT-uddannelse.

“Lidt af dette var på grund af Covid,” sagde hun, “men en stor del af det var denne familie.”

Protesterne mod Rajapaksas var fredelige i ugevis, og mange demonstranter og analytikere blev overraskede, da præsidenten, der var blevet anklaget for overgreb som forsvarssekretær under borgerkrigen, reagerede med tilbageholdenhed.

Men vreden toppede mandag, da premierministeren, Mahinda Rajapaksa, forvandlede det, der var ment som en indrømmelse til demonstranterne – hans tilbagetræden – til en brand, som hans bror kæmper for at begrænse.

Mahinda Rajapaksas tilhængere, der kørte i bus til hans bolig, gik ud og angreb fredelige demonstranter, som havde slået lejr der i uger gennem varme og monsunregn.

Overfaldet udløste en bølge af vrede og vold, hvor pøbelen brændte snesevis af hjem tilhørende medlemmer af det regerende parti. I Colombo blev nogle tilhængere af premierministeren tvunget til at hoppe i en sø og flygte i sikkerhed på svanebåde.

Billede

Kredit…Ishara S. Kodikara/Agence France-Presse — Getty Images

“Præsidenten havde set det i fjernsynet,” sagde Nalaka Godahewa, en tidligere minister, der var sammen med Gotabaya Rajapaksa, da hans brors tilhængere marcherede mod demonstranterne.

“Da jeg kom ind, skreg han i telefonen til politiets generalinspektør – at hvorfor tillod du disse mennesker at komme ind,” sagde han. “Men på det tidspunkt var folkene kommet ind, så han beordrede ham til at bruge vandkanoner, gummikugler, hvilken som helst kraft for at jage dem væk.”

Mr. Godahewa, hvis hjem også blev brændt ned, sagde, at han forblev i præsidentens bolig det meste af natten, mens anarki tog fat. Ved Temple Trees, det gamle koloniområde, hvor premierministeren bor, brød demonstranter portene og tvang sig ind.

Det siges, at præsidenten var rasende: Han arbejdede på telefonerne for at få hæren til at kontrollere et rod udløst af hans bror, mens han også hjalp den samme bror med at evakuere med sin familie.

Embedsmænd og medlemmer af det regerende parti sagde i interviews, at episoden var en indikation af splid mellem de to brødre og deres kredse. (Medlemmer af Rajapaksa-familien såvel som deres officielle repræsentanter reagerede ikke på anmodninger om kommentarer.)

Mahinda Rajapaksa, 76, en tidligere præsident, der beskrives som stadig mere svækket af dem, der har set ham i de seneste måneder, følte sig udsat af en yngre bror, som han troede, han havde gjort til præsident. Gotabaya Rajapaksa, præsidenten, 72, forsøgte at finde sin egen jord efter at have indset, at hans brødre havde udnyttet hans politiske uerfarenhed til at indføre katastrofale politikker i hans navn.

Billede

Kredit…Sri Lankas præsidentkontor, via Agence France-Presse — Getty Images

Premierministerens tilhængere, sagde Charitha Herath, en lovgiver fra regeringspartiet, troede, at de kunne slippe af med disse protester, og de kunne bevise over for præsidenten, at han ikke handlede, men det gav bagslag.”

I dagene siden har præsidenten strammet et udgangsforbud og beordret sikkerhedsstyrkerne til at skyde til syne for at stoppe hærværk og brandstiftelse. I en tv-tale onsdag fordømte han overfaldet på demonstranterne og den vold, der fulgte, og lovede at indskrænke sine egne gennemgribende beføjelser. Han annoncerede også en ny premierminister, der bringer tilbage Ranil Wickremesinghe for sjette gang på jobbet.

Om præsidenten kan holde på i de resterende to år af sin periode kan afgøres af, hvor langt militæret går i at støtte ham.

En tidligere oberst i hæren, Mr. Rajapaksa, har beskyttet militæret, beskyttet officerer mod krigsforbrydelsesefterforskning og belønnet loyalister med behagelige civile job.

Hemasiri Fernando, en tidligere forsvarsminister, sagde, at militæret havde beregnet sine egne interesser, og at den økonomiske krise var for udbredt, og påvirkede også familierne til dem i militæret, til at officerer blindt kunne støtte præsidenten på trods af den offentlige vrede.

“De forstår vanskelighederne, fordi de også står over for det,” sagde Mr. Fernando.



Kilde link