Robert J. Vlasic dør i en alder af 96; Skabt en formue ved at gøre pickles sjove


Robert J. Vlasic, der ved at kombinere en skarp sans for forretning med en endnu skarpere sans for humor forvandlede sin familievirksomhed til landets største leverandør af pickles, cornichoner, surkål og en lang række andre saltede krydderier, døde den 8. maj i sit hjem i Bloomfield Hills, Mich. Han var 96.

Hans søn Bill, en tidligere kontorchef i Detroit for The New York Times, bekræftede dødsfaldet.

Folk har syltet grøntsager i tusinder af år, og konserveringspraksis har længe været populær i Nordamerika; George Washington siges at have indsamlet 476 forskellige slags pickles.

Alligevel, da hr. Vlasic voksede op i Detroit, søn af en kroatisk immigrant, der drev en mejeridistributør, indtog amerikanerne kun 1,8 pund pickles per indbygger om året, ifølge det amerikanske landbrugsministerium.

Hvis det lyder af meget, så tænk på, at da hr. Vlasic solgte sit firma, Vlasic Pickles, til Campbell Soup Company i 1978, var dette antal mere end firedoblet, til otte pund pr. indbygger. Vlasic kontrollerede omkring en fjerdedel af markedet og overgik langt sin nærmeste og meget større rival, HJ Heinz.

Virksomhedens succes skyldtes i høj grad hr. Vlasics ledelsessans. Som ingeniør af uddannelse insisterede han på, at hans ledere holdt deres rapporter på en enkelt side, for bedre at kunne fokusere deres opmærksomhed på det, der betød noget.

Men han kombinerede den hårde bestyrelsesadfærd med en afslappet, lethjertet tilgang til sine produkter. Han elskede pickle-vittigheder og samlede dem til sidst i en pjece, “Bob Vlasic’s 101 Pickle Jokes”, hvis forside indeholdt en gunslingende, cowboy-hat-agurk og denne salte knæslasker: “Hvem er den hårdeste pickle i Dodge City? Marshall Dill.”

Vlasic Pickles trådte ind i det amerikanske popkulturpantheon i 1974 med debuten af ​​sin maskot, Vlasic-storken. Usandsynligt pyntet i en butterfly, pince-nez-briller og en postbudshat holdt han en pickle som en cigar og knækkede klogt i en stemme lånt fra Groucho Marx.

“Nu er det den bedst smagende pickling, jeg nogensinde har tømt!” gik en af ​​hans mærkesager, leveret med en venlig hilsen og et logrende af sin pickle. “Ham op din skinke! Gør din toikey poiky!” gik en anden.

Hvis fuglens sartorial detaljer var mærkelige, gav i det mindste valget af talsmand mening: I midten af ​​1970’erne brød babyboomet ud, og med faldende fødselsrater fulgte det, at en stork kunne have brug for en ny arbejdslinje. Og virksomheden havde allerede kørt annoncer, der spillede på troen på, at gravide kvinder har lyst til pickles.

“Søde, det er tid til din sylteagurk klokken 16,” fortæller en mand til sin kone i en tidlig Vlasic-trykannonce. Det var Mr. Vlasics slags humor.

“Vi besluttede, at pickles er en sjov mad,” Mr. Vlasic fortalte The New York Times i 1974. “Vi besluttede, at vi ikke ville tage os selv eller vores virksomhed for seriøst.”

Robert Joseph Vlasic blev født den 9. marts 1926 i Detroit. Hans bedstefar, Frank, var en kroat, der bragte sin familie fra byen Livno, i det nuværende Bosnien-Hercegovina, til Michigan i 1912.

Frank Vlasic åbnede en flødefabrik med de penge, han havde sparet fra at arbejde på en autokarosserifabrik. Hans søn Joseph, Bobs far, udvidede virksomheden til distribution og fik snart den største mejeridistributør i staten. Bobs mor, Marie (Messinger) Vlasic, var hjemmegående.

Mr. Vlasic dimitterede med en grad i ingeniør fra University of Michigan i 1949. Efter at have tjent i flåden under Anden Verdenskrig vendte han tilbage til Michigan og sluttede sig til familievirksomheden.

Billede

Kredit…via Paul Vlasic

I begyndelsen af ​​1940’erne var virksomheden begyndt at udvide til frugt og grøntsager og var landet på ideen om at putte pickles i krukker, så de var nemmere at transportere og opbevare. De var et hit: Pickles var den perfekte mad til krigstidens Amerika, hvor hvert eneste madrester blev gemt.

Da han voksede op i virksomheden, besluttede Mr. Vlasic at flytte det væk fra distribution til produktion. Han købte en surkålsfabrik i Imlay City, cirka en time nord for Detroit, og tilføjede maskiner til at lave pickles. Han underskrev kontrakter med agurke- og kålbønder, og han udvidede til nærliggende stater og til sidst resten af ​​landet.

Vlasic solgte oprindeligt pickles i kun tre stilarter: almindelig, polsk og kosher, den sidste var den mest krydrede. På sit højeste solgte den næsten 100 produkter, fra klassiske spyd og stablere til fancy lækkerier.

Da Mr. Vlasic solgte sit firma til Campbell Soup, insisterede han på en plads i Campbells bestyrelse. Ikke alene fik han en; han fortsatte med at fungere som bestyrelsesformand fra 1989 til 1993. (Vlasic-mærket ejes nu af Conagra Brands.)

Mr. Vlasic giftede sig med Nancy Reuter i 1950. Hun døde i 2016. Sammen med sin søn Bill efterlader han fire andre sønner, Jim, Rick, Mike og Paul; 17 børnebørn; og fem oldebørn.

Efter at have solgt sin familievirksomhed, grundlagde og drev Mr. Vlasic en teknologivirksomhed, O/E Automation. Men han brugte mere og mere af sin tid på at tjene i nonprofit- og velgørenhedsbestyrelser rundt om i Michigan. Han fungerede som finansiel rådgiver for det romersk-katolske ærkebispedømme i Detroit, og han var den første person uden for Ford-familien til at lede bestyrelsen for Henry Ford Hospital.

Det var, sagde hans søn, den slags arbejde, han nød.



Kilde link