En Premier League-sæson hænger på sin sidste dag


Fra udsigtspunktet til dens ende er der noget mærkeligt og fjernt – næsten fremmed – ved starten på en sæson. Det er trods alt kun 10 måneder siden, knap et øjeblik, og alligevel virker tro og overbevisninger og sandheder fra dengang lige så arkaiske som tanken om, at vi engang troede, at man kunne se fremtiden i en geds indvolde, eller at folk bar personsøgere.

Det er f.eks. endnu ikke et år siden, at Nuno Espirito Santo blev valgt som månedens manager i Premier League for den start, han havde fået til livet med ansvaret for Tottenham Hotspur. Ligeledes tanken om, at Romelu Lukaku “fuldendte” Chelseas hold, eller det Ole Gunnar Solskjær kunne levere en titel til Manchester United, eller at det at drive et undertrykkende autokrati burde forhindre dig i ejer et Premier League-hold kan lige så godt tilhøre en anden verden.

Det ser måske ikke sådan ud, men alt dette skete i den samme Premier League-sæson, der slutter på søndag. Og selvom disse sager er blevet afgjort, er utallige andre ikke det. Så langt som vi er kommet, så meget som vi har lært, er meget lidt endnu blevet besluttet. Der er stadig ingen mester, ingen komplet liste over hold, der har kvalificeret sig til Europa, ingen konklusion på nedrykningskampen. En sæson kan føles som om den varer hele livet. Denne gang kommer det hele til ét spil.


Billede

Kredit...Peter Powell/Reuters

Pep Guardiola ønsker frem for alt, at hans spillere skal være afslappede. I kølvandet på Manchester Citys lodtrækning mod West Ham sidste weekend - den, der reelt garanterede identiteten af ​​Premier League-mesteren ville blive afgjort på sæsonens sidste dag - hentede han ikke, som man kunne have forventet, sit hold ind til ekstra. arbejde.

I stedet, hvor klubbens sæson nu hænger på en enkelt kamp, ​​gav han dem lidt ekstra nedetid. Hele holdet fik to dages pause, en chance for at hvile og komme sig og undslippe presset. Ilkay Gundogan gik af at blive gift.

Guardiola har selvfølgelig ret i at identificere, at testen, der venter på City, primært er psykologisk. Under almindelige omstændigheder ville det nemt sende Aston Villa på hjemmebane: et par hurtige, tidlige mål, en brutal demonstration af overlegenhed, en hæsblæsende slentre over stregen. Udfordringen i denne weekend er at få omstændighederne til at fremstå så almindelige som muligt.

City har, som det viser sig, ikke nogen fejlmargin. Fordelen med 14 point i forhold til Liverpool i januar er blevet reduceret til kun én. City har haft flere chancer for at afgøre sagen i de seneste uger - Riyad Mahrez kunne have slået Liverpool i begyndelsen af ​​april; han kunne måske også have slået West Ham - men det lykkedes ikke at tage dem. Nu, hvis Guardiolas hold snubler igen, og Liverpool slår Wolves, vil titlen gå til Anfield.

Holdene har selvfølgelig været i denne position før: I 2019 gik de også ind i den sidste dag adskilt af et enkelt point.

På Anfield den dag lød et stort brøl, da nyheden filtrede igennem om, at Brighton havde taget en føring i første halvleg over besøgende City. På sidelinjen vidste Jürgen Klopp, at det var "for tidligt." City slog behørigt tilbage, eftertrykkeligt - vinder kampen med 4-1 og hævder sin anden titel i træk. Den "intense stolthed" Klopp følte blev kun dæmpet af viden om, at hans hold havde hentet 97 point, og det havde stadig ikke været nok.

Tingene er lidt anderledes denne gang. Liverpool har allerede vundet to trofæer i denne sæson, hvor de fejede både FA Cuppen og Carabao Cuppen. Ligesom i 2019 har den også en Champions League-finale i horisonten som trøst.

Billede

Kredit...Tolga Akmen/EPA, via Shutterstock

Vigtigere er det måske, at dens længsel efter en indenlandsk titel ikke længere er helt så desperat. Det afsluttede dens tre årtiers venten på et mesterskab i pandemisk fodbolds uhyggelige stilhed i 2020. Klopp og hans spillere er mere forsigtige, end de kunne være i 2019.

Citys opgave kompliceres ikke så meget af modstanderens natur, men af ​​Guardiolas modparts identitet. Det er uden tvivl bare en tilfældighed, at det skulle være Steven Gerrard, der skulle have den sidste chance for at skubbe Liverpool over stregen, men fodbold er ikke rigtig tilfældigt. Villa har også to tidligere Liverpool-spillere - Danny Ings og især Philippe Coutinho - i sine rækker. Der har været meget snak om narrativ determinisme på Merseyside i løbet af den sidste uge.

Det er selvfølgelig Citys store styrke, at den sjældent bukker under for en sådan overtro. Det er mere end godt nok at smide Villa til side, uanset Gerrards intentioner og motivationer. Guardiola er dog godt klar over, at hans hold skal være afslappet for at gøre det. Uanset hvor godt denne City-hold er, vil nerverne begynde at gå i stykker, hvis resultatet er i balance med 10 eller 20 eller 30 minutter tilbage på søndag.

Billede

Kredit...Glyn Kirk/Agence France-Presse — Getty Images

Af alle de problemer, der endnu ikke er løst, er kampen om Champions League-pladser i næste sæson måske den mest ligetil. I teorien blev identiteten på det fjerde engelske hold, der kvalificerede sig til næste sæsons Champions League, afgjort for 10 dage siden, da Tottenham slog sin bitre rival, Arsenal, i North London-derbyet.

Den sejr - efterfulgt af en sejr over Burnley tre dage senere og Arsenals nederlag i Newcastle i mandags - gjorde det muligt for Spurs at springe over Mikel Artetas hold. Det betyder også, at Tottenham går ind til sidste dag med en fordel på to point og en langt overlegen målforskel. Blot at undgå nederlag i sin sidste kamp ville være nok til at sikre dets sikre passage tilbage til Europas elite og fordømme Arsenal til endnu et år på ydersiden.

Det burde ikke være for meget at forlange: Antonio Contes Tottenham møder Norwich City, der for længst er rykket ned og den stolte ejer af præcis én ligasejr siden januar. Resultatet af Arsenals gardinopkald hjemme mod Everton burde være irrelevant. (Krides om den sidste plads i Europa League er næsten et spejlbillede: West Ham vil snuppe det fra Manchester United, hvis det overvinder Brighton, og United ikke klarer at slå Crystal Palace.)

For både Arsenal og Spurs afhænger den umiddelbare fremtid af, hvilken side af den skel de ender. Arsenal, der engang var en grundpille i Champions League, har ikke været med i konkurrencen siden 2017. Klubben har til hensigt at tilbyde Arteta betydelig økonomisk støtte på transfermarkedet denne sommer, uanset hvor holdet slutter, men de muligheder, det vil have for, hvordan det skal bruge at pengene vil blive defineret af, om de er i Champions League eller ej.

Spurs' fravær er væsentligt kortere - en finalist i 2019, den har kun misset to år - men dens tilbagevenden er ikke mindre meningsfuld. En plads i Champions League kan være nok til at overbevise dens tilbageholdende træner, Conte, om at blive ved, ikke mindst fordi det ville give ham større frihed til at styrke sine ressourcer. Det kan også afværge endnu en sommer domineret af tvivl om, hvor Harry Kane ser sin fremtid.

Billede

Kredit...Oli Scarff/Agence France-Presse — Getty Images

Der er et billede af Dominic Calvert-Lewin, skjorteløs og smilende smukt, det opsummerer det næsten. Han står på banen i Goodison Park, omgivet af fans og af politibetjente, røgstøv passerer over hans hoved. Hans øjne stirrer ind i kameraet. Det er et billede på direkte frelse.

Ved pausen i torsdags så Everton dødsdømt ud. Det var et tab hjemme til Crystal Palace, og muligheden for klubbens første nedrykning i næsten et århundrede svævede stadig nærmere. Og så, på 45 minutter, udførte Frank Lampards team en puls-hurtiggørende redningsaktion. Et mål. En anden. Så med fem minutter til mål, sendte Calvert-Lewin sin krop på et kryds og headede et sejrsmål hjem. Everton havde taget det lige til sidste øjeblik, men det havde overlevet.

Da fans strømmede ind på banen i Goodison Park, myldrede deres helte og, i mindst én hændelse, brugte deres eufori-øjeblik til at unødigt antagonisere Patrick Vieira, Palace-træneren, blev nedrykningskampen reduceret til to. Watford og Norwich er væk til Championship næste sæson. En af Leeds United og Burnley vil slutte sig til dem.

Sandsynligheden er, at det bliver Leeds. Den rejser til Brentford, et sted, den ikke har vundet siden afslutningen af ​​rationeringen i 1950'erne. Leeds må realistisk set vinde og håbe på, at Burnley taber hjemme til et Newcastle-hold, der for længst har indfriet sin ambition for sæsonen.

Billede

Kredit...Lee Smith/Action Images Via Reuters

Grunden til det er væsentlig. Leeds' form er vendt lidt, siden Jesse Marsch blev installeret som træner - som afløser for den elskede Marcelo Bielsa - i slutningen af ​​februar. Marsch har vundet tre og uafgjort tre af sine 11 kampe, og tre af de fem nederlag, han har lidt, er kommet mod hold i top seks. De to andre kom i hans første to kampe.

Det er dog fodboldens natur, at det vil blive betragtet som Marschs skyld, hvis Leeds glider tilbage til mesterskabet efter to år i Englands topklasse, hvis tilbagevenden til eliten, som klubben brugte 16 år på at drømme om, viser sig at være ingenting. men et flygtigt besøg. Det er ledelsens natur; hensynsløsheden i det forklarer lønnen.

Og alligevel, hvis Leeds bliver degraderet, vil den afgørende faktor ikke have været dens form under Marsch, men dens permeabilitet i de sidste dage af Bielsas regime. Bielsa tabte sine sidste fire kampe med en samlet score på 15-0. I løbet af fire dage i december lukkede Leeds 11 mål ind. Dens sårbarhed har lige siden da været dens målforskel. Derfor er det faktisk et point efter Burnley, selvom de er lige på point. Det er mere end noget andet det, der efterlader Leeds United på kanten af ​​afgrunden igen og stoler på intet andet end håb om frelse.





Kilde link