The Dream’s Clean-Slate-strategi gav plads til en stjerne: Rhyne Howard


Atlanta Dream søgte at starte forfra.

Efter et par stenede sæsoner – spillersuspenderinger, masser af tab, et oprør mod en holdejer – var det tid til at prøve noget nyt.

Intet siger ren tavle som at bygge en ny liste.

Atlanta beholdt kun få spillere fra sidste års hold: Monique Billings, Aari McDonald, Tiffany Hayes og Cheyenne Parker.

Endnu en brik faldt på plads, da Drømmen byttede op til førstevalget i årets draft og udvalgte guard Rhyne Howard fra University of Kentucky. Howard skrev historie som den eneste tidligere Wildcat, der blev valgt som den første samlet af en WNBA-franchise. På trods af de magttiltag, Atlanta gjorde for at sikre, at Howard var en del af deres genopbygning, føler hun ikke noget pres for at sone for fejlene hos tidligere Atlanta-hold.

“Jeg var klar over, hvad der er foregået, men vi talte ikke om det,” sagde Howard i et telefoninterview tidligere på måneden. “Det har vi ikke, og det gjorde vi ikke engang før udkastet, fordi det ligesom er fortid nu. Alle her er grundlæggende nye, så vi søger bare at genopbygge, hvilket vi har gjort indtil videre.”

Billede

Kredit…Christian Petersen/Getty Images

Atlanta Dream er i slutspillet, da WNBA nærmer sig All-Star-pausen, men lige knap. De er 8-8 efter at have slået Dallas Wings i tirsdags. Deres 6-4-start under førstegangstræneren Tanisha Wright var lovende for en franchise med færre end 16 sejre over de sidste to sæsoner.

Lovende, ja, men ikke tilfredsstillende.

The Dream har ikke nået at spille efter sæsonen siden 2018, hvor Nicki Collen førte Atlanta til en rekord på 23-11 på vej til at vinde Coach of the Year Award. Det så ud som om, drømmebasketballens storhedstid kunne være vendt tilbage.

Efter kun at have vundet fire kampe som en ekspansionsklub i 2008, opnåede Dream seks på hinanden følgende pladser efter sæsonen, inklusive tre ture til WNBA-finalerne.

Men i 2019 var drømmen igen ved at skrabe i bunden af ​​stillingen og ville ikke vinde mere end otte kampe i tre træk sæsoner. Der var også uro uden for banen.

I 2020 fangede Drømmen opmærksomheden fra sporten og den politiske verden, da holdets spillere offentligt støttede pastor Raphael Warnocken demokrat i Georgia, der stillede op til en senatplads mod den republikanske siddende Kelly Loeffler, som var medejede af Drømmen.

Så i sidste sæson suspenderede Dream vagten Chennedy Carter efter 11 kampe for “opførsel til skade for holdet.” I maj var vagterne Courtney Williams og Crystal Bradford involveret i et slagsmål uden for en klub i Atlanta. Det var først efter sæsonen, da videoen af ​​kampen dukkede op, at WNBA suspenderede dem. Ingen er hos Atlanta nu.

Heller ikke Loeffler, som solgte holdet i februar 2021 efter at have tabt til Warnock. Der er masser af nye ansigter, inklusive Wright, Howard og General Manager Dan Padover, som blev ansat væk fra Las Vegas Aces i oktober. En måned tidligere hyrede Drømmen en ny teampræsident, Morgan Shaw Parker. Med hver bevægelse har Atlanta Dream gjort det klart, at der ikke er noget at se tilbage, kun at se fremad.

“Det var virkelig en måde at komme ind i noget i stueetagen, som jeg aldrig har været i stand til,” sagde Padover. Han tilføjede: “Jeg så det som en udfordring, og jeg vidste også, at jeg ville være sammen med rigtig gode mennesker, og vi ville hente rigtig gode spillere ind.”

Howard havde i gennemsnit 20,5 point pr. kamp i 2021-22-sæsonen i Kentucky og forlod som to gange årets SEC-spiller. Hun blev udnævnt til Associated Press førstehold tre af sine fire år i Lexington.

Hendes overgang til de professionelle rækker har været problemfri. Gennem 16 kampe har Howard et gennemsnit på 16,3 point, 4,3 rebounds og 2,7 assists per kamp. Hun blev kåret som månedens WNBA-rookie for maj.

Hun fører drømmen i point og minutter (31) per kamp og er en topkandidat til ligaens Rookie of the Year Award. Indtil videre har hun valideret alt, hvad der skulle til, for at Atlanta kunne få hende.

Fem dage før udkastet, Atlanta handlede dets første runde (tredje samlet) og anden runde (14. samlet) kårer til Washington Mystics for det samlede valg nr. 1. Derudover kan Mystics bytte deres første-runde-valg i 2023 med 2023-første-runde-valget, som Dream erhvervede i en handel med Los Angeles Sparks.

“Da vi så på handlen, har vi vidst i W, at det er virkelig, virkelig svært at få spillere på eliteniveau,” sagde Padover. “Og når du får en mulighed for at få en, skal du virkelig overveje det.”

Han fortsatte: “For at vi skulle få en spiller af Rhynes kaliber til at starte denne genopbygningsproces, troede vi ikke, at vi kunne lade det gå glip af. Og jeg tror, ​​at den anden ting, vi så på, ikke kun var 2022-draften – vi så på draften fra 2020 til 2023, og der var ikke mange spillere, som vi kunne sammenligne med Rhyne.”

Selvom der er stor spænding for stien forude, er Padover ikke under illusioner om, at det bliver en let vej. Ingen på holdet har vundet et mesterskab undtagen Wright, som vandt i 2010 med Seattle Storm.

“Vi er nødt til at nå dertil, hvor vi ønsker at komme fra et konkurrencemæssigt synspunkt,” sagde han. “Vi ønsker at være et konsekvent slutspilshold i de kommende år. Vi får se, hvad der sker i år, men jeg er ikke sikker på, at vi er der endnu.”

Billede

Kredit…Christian Petersen/Getty Images

Atlanta havde tabt fire kampe i træk, før de slog Dallas tirsdag. Modstanderne scorede mindst 90 point i tre af de fire tab. I de foregående 11 kampe havde kun de topseedede Las Vegas Aces scoret mere end 80 point mod Dream.

“Defensivt er vi nødt til at komme tilbage til os selv,” sagde Wright efter et 105-92-tab til Connecticut Sun i sidste uge. Atlanta har i gennemsnit en ligaførende 17,7 omsætning pr. kamp. Drømmen har indrømmet 15,1 point per spil på grund af omsætninger og en anden 9,3 point per kamp på hurtige pauser. Men de defensive tal er ikke alle dårlige: Atlanta er bundet med Connecticut Sun for næstmindst tilladte anden-chance-point (9.2) pr. spil.

Nia Coffey leder holdet med fem defensive rebounds pr. kamp, ​​men Parker og Billings er lige efter hende med 4,8 pr. kamp. Parker fører også holdet med 1,3 blokeringer pr. kamp og har i gennemsnit 11,8 point pr. kamp.

“Det, vi var helt vilde med, var, at vi var nødt til at sikre, at vi hentede fagfolk ind, som ville respektere hinanden og også gøre byen og denne franchise stolt,” sagde Padover.

Hvordan vil det se ud i slutningen af ​​den ordinære sæson? Vil en playoff-plads eller major league-pris vise, at Atlanta bevæger sig i den rigtige retning?

“Et mål for mig er at blive årets rookie,” sagde Howard, “men det er nok for mig at være i stand til at have en indflydelse på dette hold kontinuerligt og konsekvent og bare føre os derhen, hvor alle vil hen. Jeg kommer ikke til at opnå nogen præstationer uden mit hold.”

Drømmen bliver nødt til at kæmpe for at forblive i slutspillet, men Howard fører alle rookies i gennemsnit pr. kamp for minutter, point, stjålne og lavet 3-pointere og field goals. Tidlig tilbagevenden siger, at hun kan være elitespilleren Padover, og Dream troede, hun ville være.



Kilde link