En forsinket afslutning på spil 4 har øjeblikkelige efterskælv


TAMPA, Fla. – Spillet, der førte Colorado Avalanche til afgrunden til at vinde deres første Stanley Cup i over to årtier, var afsluttet et minut eller to tidligere, og Hockey Hall of Famer bagerst i godselevatoren på Amalie Arena stirrede ligeud, da den faldt de syv flyvninger til isniveau.

Hans ansigt forrådte intet antydning af, hvad han lige havde været vidne til – pucken, der forsvandt, den forvirring, der herskede, den eufori, der fulgte – eller til, hvad det betød for ham, manden, der samlede bunken til disse NHL-slutspil.

Inden kamp 4 i finalen onsdag aften var det ham, Joe Sakic, nu Avalanches general manager, der havde scoret franchisens mest mindeværdige mål i dette årtusinde. Han afstod den udmærkelse – heldigvis, formodentlig – til Nazem Kadri, hvis skud fra suset narre alle, inklusive Lyn-målmanden Andrei Vasilevskiy, dommerne på isen og et hjemmepublikum i Tampa, der ikke var vant til tavshed.

Da pucken endelig blev opdaget i nettet, bekræftede han ikke kun Colorados 3-2 overtidssejr, men også en overordnet sandhed i denne serie og i denne eftersæson. Lynet har måske bona fides og vedholdenheden som en to gange forsvarende mester, men Colorado har været det overlegne hold.

The Avalanche har spillet 18 playoff-kampe og vundet 15. De oversvømmede Nashville, St. Louis og Edmonton – fejede første og tredje runde – før de sejrede tre gange mod Lightning, to gange i overtiden, og dominerede begge forlængede perioder. Deres hurtighed og dygtighed og specielle hold – syv mål til Tampa Bays ene – har overvældet Tampa Bay, ligesom Sakic havde håbet, at de ville gå ind i serien. I onsdags fik Kadri og fem spillere erhvervet inden for det sidste år – og tre før handelsfristen, i Andrew Cogliano, Nico Sturm og Artturi Lehkonen – tilsammen seks point på uafgjort og sejrsmål.

Colorado kan hejse Pokalturneringen med endnu en sejr, så snart fredag ​​aften i Denver, hvor Avalanche dunkede Lynet med 11-3 i spil 1 og 2 i komforten i den kilometerhøje højde.

“Det er klart, at de formentlig prædiker: ‘De har aldrig været her; de kommer til at være tætte,’ og det er rimeligt,” sagde Colorado-stjernecentret Nathan MacKinnon. “Men vi er klar til at gå. Vi har været fantastiske under pres alle slutspillene, hele sæsonen.”

MacKinnon er efter alt at dømme korrekt. Flerårige udfordrer, Colorado havde ikke spillet om Cuppen siden 2001, da Sakic scorede det sidste mål i Spil 7 mod Djævleeller i konferencefinalerne siden 2002. Dette til trods for at han rullede til Presidents’ Trophy i sidste sæson, for at have NHL’s bedste rekord, på trods af at kunne prale af en frygtet samling af talenter, herunder MacKinnon, hvis skridt skal måles med en seismograf, angriberen Mikko Rantanen og den Norris Trophy-vindende forsvarsspiller Cale Makar, hvis sammenligninger med Bobby Orr kunne virke som helligbrøde, hvis de ikke var så slående.

Men nogle gange, i den udmattende jagt på en Cup, drager holdene fordel af held, af tilfældigheder og omstændigheder og af grænseløs smertetolerance: fra at møde mindre målmænd i de første tre runder til Kadris kirurgisk reparerede højre tommelfinger, der genvinder tilstrækkelig funktion til at fortjene, at han slutter sig til klubben igen. opstilling efter tre ugers fravær.

“Bare jeg troede, at jeg var færdig og så havde en flig af håb, at sidde her lige nu, det er lidt surrealistisk,” sagde Kadri og tilføjede, “det er det, jeg har ventet på hele mit liv stort set.”

I kamp 4 af deres triumf i anden runde mod St. Louis scorede Kadri et hattrick få timer efter at have modtaget racistiske dødstrusler fra fans for en kollision, der slog Blues-målmanden Jordan Binnington ud af serien. I et andet spil 4, onsdag, afsluttede Kadri en sekvens, der begyndte med en sød aflevering fra målmanden Darcy Kuemper – som, da han fornemmede Lynet var trætte, havde bevidstheden om at skubbe pucken op af isen – og tage pucken forbi Vasilevskiy. Eller det så det ud til.

I et par sekunder var der ingen, der fejrede, i et øjeblik, der fremkaldte en anden antiklimaktisk overtidsvinder fra finalen, scoret af Chicagos Patrick Kane i 2010 at vinde titlen over Philadelphia. Så begyndte Kadri at nikke, bænken begyndte at tømmes, og Lynet begyndte at skøjte af isen, deres håb om en tredje titel i træk i fare.

Selv for at nå dette stadie, måtte de overleve ligaens to højest scorende hold, Toronto og Florida, og overvinde et 2-0-underskud i serien mod Rangers, alt imens de startede hver serie på udebane. For at forlænge denne, skal Lynet kvæle en uhellig treenighed af skuffelse: at tabe i overtiden, hjemme, på et mål, de mente ikke burde have tællet.

Billede

Kredit…Mark J. Rebilas/USA Today Sports, via Reuters

Da han gik ind på sin pressekonference efter spillet, så Tampa Bay-træner Jon Cooper ud, som om han trængte til en stiv drink, et kram eller lidt tid alene i et lydisoleret rum med det officierende hold – eller alle tre, egentlig. Han tog et spørgsmål, før han undskyldte sig selv, og lød besejret, da han roste sit holds præstationer i en æra med lønloft, der kvæler kommende dynastier, før han gik ind i et kryptisk svar, der anfægtede legitimiteten af ​​Kadris mål.

“Denne kommer til at svie meget mere end andre,” sagde Cooper og tilføjede, “Du kommer til at se, hvad jeg mener, når du ser det vindende mål. Og mit hjerte knuses for spillerne. For vi burde nok stadig spille.”

Som han gentog torsdag, hævdede Cooper, en tidligere advokat, baseret på gentagelser, der rikochetterede på tværs af sociale medier, at Colorado havde for mange mænd på isen, da Kadri scorede – at MacKinnon dvælede for længe, ​​for langt fra Avalanche-bænken, da Kadri hoppede på. Ligaen sagde i en erklæring udsendt torsdag morgen af ​​dets afdeling for hockeyoperationer, at ingen af ​​embedsmændene betragtede det som en overtrædelse, og at opkaldet ikke var genstand for videogennemgang.

Selvom han sagde torsdag, at holdet skal videre, nævnte Cooper naturligvis ingen gang, at Lightning nød godt af en lignende non-call sidste eftersæson, da de så ud til at have haft en ekstra spiller på isen til målet, der afviste Islanders i Kamp 7 i deres semifinaleserie. I hockey, hvis ikke i livet, har disse øjeblikke en tendens til at udjævne sig, og hverken fortolkningen af ​​en regel eller puckens luner kunne minimere Colorados autoritet i overtiden, hvor den næsten scorede ved mange andre lejligheder.

Ifølge Natural Stat Trick, Avalanche har registreret 75 flere samlede skud med jævn styrke end Lynet. De har 11 mere farlige scoringschancer. De har stresset Tampa Bay gennem den neutrale zone og mellem cirklerne og under mållinjen.

Sådan har de vundet hele sæsonen, hele eftersæsonen, og medmindre Tampa Bay kan indkalde et sidste fremstød – og så endnu et, og så endnu et – næste gang Sakic går ned af en elevator til isen, vil det være for at løfte Stanley Cuppen .



Kilde link