76 falske velgørende organisationer delte en postkasse. IRS blev ved med at godkende mere.


“American Cancer Society of Michigan,” siger statslige myndigheder, var en falsk velgørenhed. Og ikke engang en god falsk.

Det var for det første ikke i Michigan. Da gruppen ansøgte Internal Revenue Service om at blive en skattefritaget nonprofitorganisation i 2020, angav den sin adresse som en lejet postkasse på Staten Island. Det var heller ikke American Cancer Society: Faktisk havde det rigtige American Cancer Society allerede advaret IRS om, at lederen af ​​den lydlige gruppe, Ian Hosang, kørte et bedrageri.

IRS godkendte gruppen alligevel. Kort efter godkendte den også en anden operation drevet af Mr. Hosang: “the United Way of Ohio,” som også var registreret på Staten Island-adressen.

Hr. Hosang, 63, er nu anklaget af anklagere i New York om at drive en langvarig velgørenhedssvindel, der har forbløffet nonprofit-regulatorer og vagthunde – og rejst bekymringer om IRS’s evne til at fungere som gatekeeper for det amerikanske velgørenhedssystem.

Ikke fordi den påståede ordning var så god.

For det var forfærdeligt. Og det virkede.

Mr. Hosang – en dømt børssvindler engang anklaget at dingle en mand ud af en bygning – fik IRS til at godkende 76 nonprofitorganisationer, ofte på trods af skarpe røde flag af potentielt bedrageri. Hans operationer stjal navnene på bedre kendte velgørende organisationer. De hævdede at være placeret, hvor de åbenbart ikke var.

Men skattevæsenet blev ved med at sige ja. Og ved at gøre det har agenturet tiltrukket sig granskning af dets nye fast-track-system til godkendelse af velgørende organisationer – en innovation implementeret for at håndtere efterslæb og budgetnedskæringer der nu kun afslår én ansøgning ud af 2.400, ifølge agenturets statistikker.

“Ingen holder øje med butikken,” sagde Nina E. Olsonsom var IRS’s interne nationale skatteyderadvokat fra 2001 til 2019 og advaret gentagne gange om det nedsatte niveau af tjek. “De er portvagten til hele dette univers af velgørende subsidier. Og hvis IRS ikke gør sit job som gatekeeper, så har du virkelige problemer.”

Agenturet afviste at besvare spørgsmål om Mr. Hosangs sag under henvisning til skatteydernes privatlivslovgivning. Det afviste også at stille embedsmænd til rådighed for personlige interviews, men det udgav en skriftlig erklæring, der sagde, at det hurtige godkendelsessystem “fortsætter med at reducere skatteydernes byrde og øge omkostningseffektiviteten af ​​IRS-operationer.”

Hr. Hosang, blev tiltalt i Brooklyn i maj, anklaget for grov tyveri, identitetstyveri og gennemførelse af et bedrageri. Han har nægtet sig skyldig. Brooklyn-distriktsadvokaten sagde, at han stjal omkring $152.000 i donationer, der strømmede gennem 23 af hans nonprofitorganisationer. Hr. Hosang behøvede ikke at gøre meget for at fremme grupperne; pengene kom ind gennem online give platforme, der lader brugerne vælge blandt IRS-godkendte velgørende organisationer.

Hr. Hosang, sagde anklagere, brugte pengene på afdrag på realkreditlån, kreditkortregninger og i spiritusbutikker.

“Jeg gjorde meget forkert. Jeg ved det,” sagde Mr. Hosang i et følelsesladet interview med The New York Times i sit hjem på Staten Island. Hans stemme knust, sagde Mr. Hosang, at han havde ændret sit liv efter en næsten døden stigning i blodsukkeret i 2020, hvilket han tog som et tegn fra Gud. Han sagde, at han ønskede at få erstatning for det, han havde gjort.

Men hr. Hosang påpegede, at hver eneste af hans velgørende organisationer var blevet godkendt.

“Hvis du indgiver noget til et bureau,” sagde han, “og de godkender det, tror du så det er ulovligt?”

Billede

Kredit…Hiroko Masuike/The New York Times

Mr. Hosang blev født i Trinidad, voksede op i Brooklyn og dimitterede fra New York University i 1984 med en grad i finans. Han endte på den grimme side af Wall Street — anklaget for at køre “pumpe og dumpe”-operationer, der fik kunderne til at betale høje priser for lagre af lav kvalitet.

Det sagde anklagere senere Hosang og hans medarbejdere rekrutterede sælgere i metroen, belønnede dem med marihuana og arbejdet sammen med en kollega af Gambino-krimifamilien. Engang, da en rival besøgte for at klage, sagde efterforskerne, at hr. Hosang og pøbelmedarbejderen “dinglede ham ud af vinduet på kontoret på niende sal.”

I 1997 var han udelukket fra branchen af et selvregulerende organ dengang kaldet Værdipapirhandlernes Landsforening.

I 1999, han erkendte sig skyldig til føderale anklager om bedrageri og hvidvaskning af penge. Mr. Hosangs advokat, Yusuf El Ashmawy, sagde at Mr. Hosang samarbejdede med myndighederne og hjalp med at dømme 150 mennesker. Han tilbragte omkring to år i føderalt fængsel, ifølge føderale optegnelser.

Efter sin løsladelse fokuserede Mr. Hosang på en ny forretning. I 2014, viser føderale optegnelser, bad han IRS om at godkende skattefritagelse for en ny nonprofit: “American Cancer Society for Children, Inc.” Det var ikke forbundet med American Cancer Society.

“Jeg blev kørt på et sidespor. Min søn døde,” sagde Mr. Hosang i interviewet i sit hjem og forklarede, hvordan han havde vendt sig til at oprette velgørende organisationer. “Det var ikke et stabilt sind på det tidspunkt.”

Han begyndte at drive operationen på et tidspunkt, hvor bureauet allerede var dårligt forberedt på at opdage tegn på svindel hos nye ansøgere.

Det første problem, ifølge tidligere IRS-embedsmænd: Skattelovgivningen forbyder ikke nonprofitorganisationer at efterligne bedre kendte nonprofitorganisationer ved at bruge lydlige navne. Den anden: Der er ingen systematisk kontrol for en historie med bedrageri.

“Du kunne være Jesse James eller John Dillinger,” sagde Marcus S. Owens, der ledede bureauets skattefritagne sektion indtil 2000 og nu repræsenterer velgørende organisationer hos advokatfirmaet Loeb & Loeb. “Der er intet, der siger, at du ikke kan ansøge om skattefritagelse fra en fængselscelle, da du er blevet dømt for bedrageri til velgørenhed.”

Billede

Kredit…Stefani Reynolds for The New York Times

Alligevel, sagde tidligere embedsmænd, tilbød IRS-bureaukratiet engang et kraftfuldt våben mod potentielle svindlere.

Eksaminatorer, der havde mistanke om svig, kunne bremse ansøgningerne ved at bede om økonomiske optegnelser, planer for fremtiden eller oplysninger om deres officerer. Anmodningerne var ofte en slags bluff, der havde til formål at afholde ansøgere fra at fortsætte, selvom agenturet kun havde ringe magt til at blokere dem, hvis de pressede på.

“Kongressen har ikke givet IRS tilladelse til at udstede regler for at sikre, at velgørende organisationer ikke drives af skurke,” sagde Mr. Owens.

Agenturet sagde i sin skriftlige erklæring, at medarbejdere, der gennemgår nye ansøgninger, “er blevet trænet i at identificere svindel.”

Mr. Hosang kom stadig igennem. Mellem 2014 og 2018 godkendte agenturet 17 af hans ansøgninger til grupper med “American Cancer Society” i deres navne ifølge IRS optegnelser.

Det fangede det ægte American Cancer Societys opmærksomhed. Gruppen begyndte at kontakte statsadvokaterne, som ofte har magten til at lukke svigagtige nonprofitorganisationer i deres jurisdiktioner. Det virkede i North Dakota, Washington og Californien, men den stat-for-stat tilgang var langsom.

I 2018 besluttede American Cancer Society, at det var nødvendigt med en national tilgang. Den skrev til IRS og lagde det mønster, den havde identificeret i Mr. Hosangs grupper.

“Det føles lidt som ‘Scooby Doo’,” sagde Meghan Biss, en tidligere IRS-advokat, der repræsenterede American Cancer Society. “Det burde ikke have været så svært at finde ud af, hvem den onde fyr var.”

“Bruger du nøjagtig den samme postadresse? “Jeg er American Cancer Society i 19 forskellige byer?” sagde hun og tilføjede: “Det rejste ikke flag for nogen?”

Embedsmænd fra American Cancer Society sagde, at de aldrig hørte tilbage fra IRS

Men så, i 2020, godkendte agenturet fire nye grupper forbundet med Mr. Hosang: “American Cancer Society” af Michigan. Og af Detroit. Og af Green Bay. Og af Cleveland. Samme Staten Island postkasse.

“Nogle gange kan man slippe af sted med tingene,” sagde fru Biss. “Ikke fordi du var så klog, men fordi de mennesker, der skulle passe på, ikke var det.”

Som det viste sig, var hr. Hosang skiftet til at bruge en ny IRS-proces til mindre velgørende organisationer. Det nye program blev etableret i 2014 som reaktion på budgetnedskæringer og en skandale, hvor agenturet blev anklaget for at have målrettet konservative grupper for unødig undersøgelse.

Den nye “EZ”-applikation blev fjernet 11 sider af spørgsmål ned til tre, ni felter til at kontrollere og et lille tomt for grupper til at beskrive deres mission. Der var lidt plads for IRS-embedsmænd til at lade formodede svindlere svælge i bureaukrati. Afvisningsprocenten for nye velgørende organisationer – som havde været så høj som én ud af 53 ansøgere i det gamle system – faldt til én ud af 2.400 i dette.

En undersøgelse fra 2019 af agenturets skatteyderadvokat fandt ud af, at 46 procent af de ansøgere, det godkendte, faktisk ikke var kvalificerede, normalt fordi deres chartre ikke var i overensstemmelse med velgørenhedsloven. Den bemærkede også, at “missionserklæringerne” ofte var så vage, at de var ubrugelige. I 2021, viser føderale optegnelsergodkendte IRS grupper, hvis missionserklæringer i deres helhed var “CHARITABLE ACTIVITY”, “NON-PROFIT” og “Need to fill in” (muligvis en glemt note til sig selv).

Mr. Hosang skiftede til fast-track-systemet i 2019, ifølge agenturets optegnelser. Hans postkasse i Staten Island var den samme. De røde flag var stadig røde: Blandt de “direktører”, der var opført i disse formodede velgørenhedsorganisationer, var der en for længst død klassekammerat fra NYU, en forlængst fremmedgjort ven fra Wall Street og mindst én person, der så ud til at være indbildt, der levede videre en gade i Brooklyn, der ikke eksisterer.

Men på trods af American Cancer Society’s advarsel var Mr. Hosang endnu mere succesfuld end før: I løbet af to år med brug af fast-track-systemet fik Mr. Hosang IRS til at godkende 56 nye velgørende organisationer.

Zachary Weinsteigerhos den nonprofit-vurderingsgruppe Charity Navigator, sagde, at hans gruppes analytikere havde bemærket mønsteret i IRS’s data – og sagde, at det næsten blev komisk, som en enkelt ondskabsfuld, der narre de samme grænsevagter med dårlige forklædninger.

“En fyr kommer ind, i en flok kostumer i dollarbutikken,” sagde Mr. Weinsteiger. “Han bliver ved med at krydse grænsen, og alle bliver ved med at tro, at han er en anden person.”

Billede

Kredit…Dave Sanders for The New York Times

Men hr. Weinsteiger sagde, at hr. Hosangs succes fremhævede et foruroligende problem. Hele reguleringssystemet for amerikanske velgørende organisationer hviler på IRS’s kontrolproces. Dens godkendelse signalerer til statslige regeringer og potentielle donorer, at en velgørenhedsorganisation er legitim. Det signalerer til internet, der giver platforme, at en velgørenhedsorganisation er værd at inkludere.

“Det ville være meget dyrt at lave baggrundstjek på alle de velgørende organisationer, som IRS allerede har godkendt,” da der er 1,4 millioner af dem, sagde Ted Hart, administrerende direktør for Charities Aid Foundation America, en af ​​flere online-uddelingsplatforme, der tillod donorer at give til hr. Hosangs grupper, efter at de var blevet godkendt. Mr. Hosang stjal mere end $3.000 gennem deres platform, ifølge anklageskriftet i maj.

“Vi skal være i stand til at stole på denne liste” over velgørende organisationer godkendt af IRS, sagde hr. Hart, ellers vil donorer blive vildledt igen.

Da den hurtige proces blev oprettet, sagde agenturet det ville frigøre personale at undersøge eksisterende nonprofitorganisationer. I stedet som tjenestens mandskab er skrumpeter disse undersøgelser faldet med 45 procent siden 2013, ifølge IRS-tal.

Statslige velgørende tilsynsmyndigheder har spurgte Federal Trade Commission at forbyde velgørende organisationer at efterligne bedre kendte grupper. I Kongressen har repræsentanter Betty McCollum, demokrat fra Minnesota, og Fred Upton, republikaner fra Michigan, introduceret en regning der kasserer “EZ”-formen og fast-track-systemet fuldstændigt.

“Denne formular gør skade,” sagde Ben Kershaw of Independent Sector, en nonprofit forening, der støtter lovforslaget. “Det skal stoppes nu.”

I New York sagde Mr. Hosangs advokat, at han er i anbringende forhandlinger med anklagere og “agter at give fuld erstatning.”

“Han er ikke i stand til at komme i fængsel,” sagde Mr. El Ashmawy. “Han er såret af det her.”



Kilde link

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.